Observatorio ESO contribuye a proteger la Tierra de asteroides peligrosos

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Las capacidades únicas del instrumento SPHERE en el Very Large Telescope de ESO le han permitido obtener las imágenes más nítidas de un asteroide doble mientras volaba por la Tierra el 25 de mayo. Si bien este doble asteroide no era en sí mismo un objeto amenazador, los científicos aprovecharon la oportunidad para ensayar la respuesta a un peligroso Objeto Cercano a la Tierra (NEO), lo que demuestra que la tecnología de primera línea de ESO podría ser fundamental en la defensa planetaria.

Santiago, Chile, América.- La Red Internacional de Alerta de Asteroides (IAWN) coordinó una campaña de observación entre organizaciones del asteroide 1999 KW4 mientras volaba por la Tierra, alcanzando una distancia mínima de 5,2 millones de km [1] el 25 de mayo de 2019. 1999 KW4 tiene aproximadamente 1,3 km de ancho. Y no supone ningún riesgo para la Tierra. Dado que su órbita es bien conocida, los científicos pudieron predecir este sobrevuelo y preparar la campaña de observación.

ESO se unió a la campaña con su instalación principal, el Very Large Telescope (VLT). El VLT está equipado con SPHERE, uno de los pocos instrumentos en el mundo capaz de obtener imágenes lo suficientemente nítidas para distinguir los dos componentes del asteroide, que están separados por aproximadamente 2.6 km.

SPHERE fue diseñado para observar exoplanetas; su sistema de óptica adaptativa (AO) de vanguardia corrige la turbulencia de la atmósfera y ofrece imágenes tan nítidas como si el telescopio estuviera en el espacio. También está equipado con coronógrafos para atenuar el brillo de las estrellas brillantes, exponiendo débiles exoplanetas en órbita.

Tomando un descanso de sus exoplanetas habituales en la búsqueda de trabajo nocturno, los datos de SPHERE ayudaron a los astrónomos a caracterizar el doble asteroide. En particular, ahora es posible medir si el satélite más pequeño tiene la misma composición que el objeto más grande.

“Estos datos, combinados con todos los que se obtienen en otros telescopios a través de la campaña IAWN, serán esenciales para evaluar estrategias efectivas de desviación en caso de que se encuentre que un asteroide está en curso de colisión con la Tierra”, explicó el astrónomo de ESO Olivier Hainaut . “En el peor de los casos, este conocimiento también es esencial para predecir cómo un asteroide podría interactuar con la atmósfera y la superficie de la Tierra, permitiéndonos mitigar el daño en caso de una colisión”.

“El asteroide doble estaba volando por la Tierra a más de 70 000 km / h, lo que hace que su observación con el VLT sea un desafío”, dijo Diego Parraguez, quien estaba piloteando el telescopio. Tuvo que usar toda su experiencia para bloquear el asteroide rápido y capturarlo con SPHERE.

Bin Yang, astrónomo de VLT, declaró: “Cuando vimos el satélite en las imágenes corregidas por AO, estábamos extremadamente emocionados. En ese momento, sentimos que todo el dolor, todos los esfuerzos valieron la pena ”. Mathias Jones, otro astrónomo de VLT involucrado en estas observaciones, explicó las dificultades. “Durante las observaciones las condiciones atmosféricas fueron un poco inestables. Además, el asteroide era relativamente débil y se movía muy rápido en el cielo, haciendo que estas observaciones fueran particularmente desafiantes, y causando que el sistema AO se estrellara varias veces. ¡Fue genial ver que nuestro trabajo duro valió la pena a pesar de las dificultades! ”

Si bien el KW4 de 1999 no es una amenaza de impacto, tiene un parecido sorprendente con otro sistema de asteroides binarios llamado Didymos, que podría representar una amenaza para la Tierra en el futuro.

Didymos y su compañero llamado “Didymoon” son el objetivo de un futuro experimento pionero de defensa planetaria. La nave espacial DART de la NASA impactará a Didymoon en un intento por cambiar su órbita alrededor de su gemelo más grande, en una prueba de la factibilidad de desviar asteroides. Después del impacto, la misión Hera de la ESA estudiará los asteroides Didymos en 2026 para recopilar información clave, incluida la masa de Didymoon, sus propiedades de superficie y la forma del cráter DART.

El éxito de tales misiones depende de la colaboración entre organizaciones, y el seguimiento de los Objetos Cercanos a la Tierra es un foco importante para la colaboración entre ESO y ESA. Este esfuerzo de cooperación ha sido continuo desde su primer seguimiento exitoso de un NEO potencialmente peligroso a principios de 2014.

“Estamos encantados de desempeñar un papel para mantener a la Tierra a salvo de los asteroides”, dijo Xavier Barcons, Director General de ESO. “Además de emplear las sofisticadas capacidades del VLT, estamos trabajando con la ESA para crear prototipos para que una gran red lleve la detección, el seguimiento y la caracterización de asteroides al siguiente nivel”.

Este reciente encuentro cercano con el KW4 de 1999 se produce apenas un mes antes del Día de los asteroides, un día oficial de las Naciones Unidas de educación y concienciación sobre los asteroides, que se celebrará el 30 de junio. Los eventos se llevarán a cabo en los cinco continentes, y ESO estará entre las principales organizaciones astronómicas que participarán. El Supernova Planetarium & Visitor Center de ESO albergará una serie de actividades sobre el tema de los asteroides en el día, y se invita a los miembros del público a unirse a las celebraciones.

Notas
[1] Esta distancia es de aproximadamente 14 veces la distancia a la Luna – lo suficientemente cerca para estudiar, pero no lo suficientemente cerca para ser amenazante! Muchos pequeños asteroides vuelan más allá de la Tierra mucho más cerca que en 1999 KW4, ocasionalmente más cerca que la Luna. El último encuentro de la Tierra con un asteroide tuvo lugar el 15 de febrero de 2013, cuando un asteroide previamente desconocido de 18 metros de diámetro explotó cuando entró en la atmósfera de la Tierra sobre la ciudad rusa de Chelyabinsk. El daño producido por la onda de choque posterior causó lesiones a aproximadamente 1,500 personas.

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