Hubble captura el espectáculo de fuegos artificiales estelares más grande de la Galaxia en curso

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Imagen del Hubble de Eta Carinae.
Créditos: NASA, ESA, N. Smith (Universidad de Arizona) y J. Morse (Instituto BoldlyGo)

Washington, Estados Unidos, América.- Imagine los fuegos artificiales en cámara lenta que comenzaron a explotar hace 170 años y aún continúan. Este tipo de fuego artificial no se lanza a la atmósfera de la Tierra, sino al espacio por una estrella súper masiva condenada, llamada Eta Carinae, el miembro más grande de un sistema de estrellas dobles. Una nueva visión desde el Telescopio Espacial Hubble de la NASA, que incluye luz ultravioleta, muestra los gases calientes y en expansión de la estrella que brillan en rojo, blanco y azul. Eta Carinae reside a 7.500 años luz de distancia.

Esta imagen del telescopio espacial Hubble de la estrella petulante, Eta Carinae, está generando nuevas sorpresas. Telescopios como el Hubble han monitoreado la estrella súper masiva durante más de dos décadas. La estrella, el miembro más grande de un sistema de doble estrella, ha sido propensa a los arrebatos violentos, incluido un episodio en la década de 1840, durante el cual el material expulsado formó las burbujas bipolares que se ven aquí. Ahora, utilizando la cámara de campo ancho 3 del Hubble para explorar la nebulosa en luz ultravioleta, los astrónomos han descubierto el brillo de magnesio incrustado en gas cálido (que se muestra en azul) en lugares donde no lo habían visto antes.

El magnesio luminoso se encuentra en el espacio entre las burbujas bipolares polvorientas y los filamentos externos ricos en nitrógeno calentados por choque (que se muestran en rojo). Las rayas visibles en la región azul fuera del lóbulo inferior izquierdo son una característica sorprendente de la imagen. Estas rayas se crean cuando los rayos de luz de la estrella asoman a través de los grupos de polvo dispersos a lo largo de la superficie de la burbuja. Dondequiera que la luz ultravioleta golpea el denso polvo, deja una sombra larga y delgada que se extiende más allá del lóbulo hacia el gas circundante. Eta Carinae reside a 7.500 años luz de distancia.

El estallido celestial toma la forma de un par de lóbulos en forma de globo de polvo y gas y otros filamentos que fueron expulsados de la estrella petulante. La estrella pudo haber pesado inicialmente más de 150 soles. Durante décadas, los astrónomos han especulado sobre si está al borde de la destrucción total.

Los fuegos artificiales comenzaron en la década de 1840 cuando Eta Carinae atravesó un estallido titánico, llamado la Gran Erupción, convirtiéndose en la segunda estrella más brillante visible en el cielo durante más de una década. De hecho, Eta Carinae era tan brillante que durante un tiempo se convirtió en una importante estrella de navegación para los navegantes en los mares del sur.

La estrella se ha desvanecido desde esa erupción y ahora es apenas visible a simple vista. Pero los fuegos artificiales aún no han terminado porque Eta Carinae aún sobrevive. Los astrónomos han usado casi todos los instrumentos en el Hubble durante los últimos 25 años para estudiar a la astuta estrella.

A mediados del siglo XIX, los marineros que navegaban por los mares del sur navegaban de noche por una estrella brillante en la constelación de Carina. La estrella, llamada Eta Carinae, fue la segunda estrella más brillante en el cielo durante más de una década. Esos marineros difícilmente podrían haber imaginado que a mediados de la década de 1860 el brillante orbe ya no sería visible. Eta Carinae fue envuelta por una nube de polvo expulsada durante un estallido violento llamado “La gran erupción”.

Usando la cámara de campo ancho 3 del Hubble para mapear el brillo de la luz ultravioleta de magnesio incrustado en gas caliente (que se muestra en azul), los astrónomos se sorprendieron al descubrir el gas en lugares donde no lo habían visto antes.

Los científicos han sabido por mucho tiempo que el material externo desechado en la erupción de la década de 1840 se ha calentado por ondas de choque después de estrellarse contra el material previamente expulsado de la estrella condenada. En las nuevas imágenes, el equipo esperaba encontrar luz de magnesio proveniente de la misma compleja serie de filamentos como se ve en el nitrógeno brillante (mostrado en rojo). En su lugar, se encontró una estructura de magnesio luminosa completamente nueva en el espacio entre las burbujas bipolares polvorientas y los filamentos externos ricos en nitrógeno y calentados por choque.

“Hemos descubierto una gran cantidad de gas caliente que se expulsó en la Gran Erupción, pero aún no ha chocado con el otro material que rodea a Eta Carinae”, explicó Nathan Smith, del Observatorio Steward de la Universidad de Arizona en Tucson, Arizona. Investigador del programa Hubble. “La mayoría de las emisiones se ubican donde esperábamos encontrar una cavidad vacía. Este material adicional es rápido, y aumenta el nivel de energía en términos de la energía total para una explosión estelar ya poderosa”.

El nuevo gas revelado es importante para comprender cómo comenzó la erupción, ya que representa la expulsión rápida y enérgica de material que puede haber sido expulsado por la estrella poco antes de la expulsión de los lóbulos bipolares. Los astrónomos necesitan más observaciones para medir exactamente qué tan rápido se está moviendo el material y cuándo fue expulsado.

Las rayas visibles en la región azul fuera del lóbulo inferior izquierdo son una característica sorprendente de la imagen. Estas rayas se crean cuando los rayos de luz de la estrella asoman entre los grupos de polvo scatte

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