En peligro el canguro arbóreo de Papúa Nueva Guinea, por construcción de carretera

Port Moresby, Papúa Nueva Guinea, Oceanía.- Tan recientemente como en 1980, los cazadores en los bosques de las montañas Torricelli del noroeste de Papúa Nueva Guinea podían contar con atrapar al menos un par de canguros de árbol en una sola salida.

Aproximadamente el doble del tamaño del gato doméstico promedio, estos marsupiales arbóreos (Dendrolagus spp.) Están relacionados con los más conocidos limítrofes de Australia y Tasmania. Los canguros de árbol también han sido durante mucho tiempo un elemento básico en la dieta de las comunidades que habitan en los bosques de Papúa Nueva Guinea. Las conversaciones con los ancianos de la aldea en Torricellis sugieren que una sola hectárea en las montañas puede haber albergado a 10 o más animales, o aproximadamente cuatro por acre, una densidad sorprendente para lo que se cree que es un animal bastante solitario.

Pero a mediados de la década de 1980, los cazadores dicen que su presa se había vuelto tan escasa que los viajes de caza dedicados no valían la pena. Hoy, sin embargo, hay indicios de que su deslizamiento hacia la extinción puede haber cambiado de rumbo, gracias en gran parte a los esfuerzos de 50 aldeas en las montañas Torricelli que trabajan con una ONG llamada Tenkile Conservation Alliance (TCA). Las comunidades dejaron de cazar canguros arborícolas y se unieron en 2010 para solicitar la creación de un área de conservación de gran alcance para preservar el hábitat del canguro arborícola en los bosques todavía en gran parte intactos de la Cordillera de Torricelli. Desde entonces, el número de canguros arbóreos ha aumentado y los animales están apareciendo en partes de las montañas donde no se los ha visto en décadas.

Sin embargo, a mediados de mayo de 2021, los equipos de construcción y su equipo comenzaron a limpiar el bosque para una nueva carretera que conectaría las laderas de las montañas ricas en madera de Torricellis con la ciudad costera de Aitape. Anthony Wouwou, gobernador de la provincia de Sandaun, asistió a la inauguración oficial de la carretera y sancionó efectivamente su construcción.

Aunque la carretera aún tiene que penetrar los posibles límites del área de conservación, la TCA y varias comunidades cercanas dicen que nunca fueron consultadas sobre la construcción y están preocupadas por sus impactos. Fidelis Nick, un oficial de proyectos de TCA que también vive y es propietario de tierras en la aldea de Muku, confirmó que las autoridades no habían solicitado el consentimiento de su comunidad o de las otras aldeas a lo largo del camino. Nick dijo que la mayoría de las comunidades estaban de acuerdo en que no querían una nueva incursión en el bosque por el que habían trabajado durante tanto tiempo para proteger.

Además de afectar sus propiedades individuales, dicen que facilitaría el acceso a la madera en las montañas, lo que podría conducir a la destrucción del bosque y amenazar el trabajo que han realizado las comunidades.

“No queremos que este hábitat sea destruido”, le dijo Nick a Mongabay.

Montañas “mágicas”
Una espina dorsal baja de montañas que se eleva a unos 1.650 metros (5.410 pies) ancla la cordillera Torricelli. La selva tropical de las tierras bajas, en gran parte aún primaria y sin perturbaciones, cubre el rango desde cerca del nivel del mar y en ladera ascendente, albergando un verdadero arca de vida en una de las islas más empapadas de vida del planeta. Nueva Guinea, dividida entre Papúa Nueva Guinea y la Papúa de Indonesia, representa hasta el 10% de la biodiversidad de la Tierra en solo el 0,5% de su área terrestre. También tiene la mayor cantidad de especies de plantas de cualquier isla con una probabilidad remota de 13,634 y contando, según un estudio de 2020.

“Cuando llegas a las montañas, es realmente mágico”, dijo Jim Thomas, director ejecutivo de TCA, en una entrevista. “Y si tienes la suerte de acercarte a algunas de estas especies, es increíble. Es simplemente increíble lo que hay “.

En las décadas de 1980 y 1990, el zoólogo australiano Tim Flannery describió dos nuevas especies de canguros de árbol de Torricellis, el tenkile (Dendrolagus scottae), también conocido como canguro de árbol de Scott, y el weimang (D. pulcherrimus). Pero las poblaciones locales, en particular las del tenkile endémico, habían disminuido tanto que pensó que podría estar presenciando el final de la existencia de la especie. La caza, junto con la pérdida de alrededor del 99% de su hábitat, había cobrado su precio. Hoy en día, ambas especies de canguros arbóreos todavía figuran como en peligro crítico de extinción por la UICN, pero las montañas siguen siendo uno de los pocos lugares donde se superponen los rangos de varios canguros arborícolas.

La cordillera de Torricelli también alberga el 40% de los mamíferos del país, según se descubrió Flannery en la década de 1990, y aproximadamente la mitad de todas las aves de Papúa Nueva Guinea, según estudios biológicos. La propia investigación de TCA ha revelado tres especies de lagarto monitor y seis nuevas especies de ranas, lo que sugiere que se justifica un censo herpetológico más amplio. Los científicos notan lo poco que se sabe sobre toda la fauna del país, especialmente sus reptiles y anfibios, y sospechan que más especies aguardan descripción en este rincón remoto.

De las especies conocidas de la gama, muchas están amenazadas. Al menos cinco de los siete mamíferos de Papúa Nueva Guinea en riesgo de extinción viven en Torricellis, incluido el cuscus de manchas negras (Spilocuscus rufoniger) y el planeador del norte (Petaurus abidi), dos marsupiales en peligro crítico de extinción.

El análisis de los datos de deforestación en Global Forest Watch revela que la cobertura de árboles en el área de conservación propuesta disminuyó en un 1,5% entre 2001 y 2020, aproximadamente la misma cantidad perdida en la provincia de Sandaun durante un período similar. Pero en los últimos años, esas disminuciones se han disparado, particularmente en el bosque primario e intacto de la región. Al mismo tiempo, los caminos forestales han comenzado a aparecer en mayores concentraciones en el mapa durante los últimos cinco años. Las inminentes amenazas al rico hábitat han aumentado la urgencia de la TCA para obtener el reconocimiento oficial del gobierno para el área de conservación.

Gente y vida salvaje
Científicos locales e internacionales se unieron a los terratenientes de Papúa Nueva Guinea para crear la Torricelli Conservation Alliance después de una reunión de 1998 del Grupo de Especialistas en Planificación de la Conservación de la UICN en la ciudad de Lae, en la que habían estado discutiendo el futuro de los canguros arborícolas del país.

La designación oficial de TCA en Papua Nueva Guinea llegó en 2001 y, dos años después, el grupo contrató a Jim Thomas y su esposa, Jean, para trabajar con TCA. Cuidadores de zoológicos de oficio, la pareja quería trabajar para la conservación de especies amenazadas. Entonces se mudaron de Australia a Lumi, una ciudad en Torricellis, y terminaron criando a su hijo en Papúa Nueva Guinea. Para 2005, el grupo había comenzado a formular una propuesta para el Área de Conservación de la Cordillera de Torricelli, que algún día podría ser la segunda más grande del país.

Thomas dijo que la estrategia de TCA se centra en cuidar tanto a las personas como a la vida silvestre en la cordillera Torricelli. Para reemplazar la proteína que los canguros arbóreos y otros animales silvestres alguna vez proporcionaron en las dietas de la comunidad, por ejemplo, TCA introdujo a las comunidades en la piscicultura y la cría de conejos.

“Creo que lo que están haciendo Jim y Jean es absolutamente el único camino a seguir si nos preocupamos por preservar los bosques y los animales en ellos”, dijo la primatóloga Jane Goodall en Into the Jungle, un documental de 2018 sobre los Thomas. “A menos que podamos tener a la población local como nuestros socios, no podemos esperar conservar ningún otro animal que viva en el bosque”.

Las subvenciones han traído paneles solares y tanques de agua a las comunidades. Los programas incluyen educación sobre la biodiversidad de la región y más de una docena de miembros de la comunidad local participan en la investigación como empleados de la organización.

“La única forma de hacer conservación en Melanesia es ganar-ganar, donde la comunidad está obteniendo beneficios de la conservación de especies”, dijo el biólogo Tim Flannery en Into the Jungle.

Este tipo de programas parece estar mejorando la vida silvestre en estas áreas. Las encuestas de TCA sugieren que más de 300 tenkiles habitaban Torricellis en 2013, frente a mediados de la década de 1990, cuando Flannery había estimado que no más de 100 sobrevivían en estado salvaje. Las estimaciones de la UICN sitúan el número de tenkiles adultos en alrededor de 200, según datos de 2015.

Thomas dijo que también ha sido testigo de un cambio en el pensamiento de muchas de las 12.000 a 13.000 personas que viven en las 50 comunidades donde trabaja TCA.

“Cuando empezamos, los canguros arborícolas se consideraban simplemente comida”, dijo Thomas. La actitud fue: “Tengo hambre, voy a comer, no puedes detenerme”, agregó.

Hoy en día, las comunidades se han dado cuenta de que el número de canguros arbóreos no es inagotable, acordándose una moratoria de caza. Ahora, “La gente dice, ‘Tenkile, weimang [canguros de árbol]son ​​nuestras medallas de oro, y tenemos que mantenerlas brillando'”, dijo Thomas.

Los miembros de la comunidad dicen que también se han dado cuenta de que participar puede ayudar a asegurar su propio lugar en el paisaje.

“El área de conservación es muy importante para nosotros porque nos ayuda a proteger nuestros derechos territoriales y proteger nuestros derechos culturales indígenas”, dijo Fidelis Nick. “Por eso queremos defender y apoyar el programa de conservación”.

En la cúspide de la aprobación
En agosto de 2019, las comunidades y TCA parecían tentadoramente cerca de asegurar las protecciones para los canguros arborícolas de Torricellis y muchas otras especies cuando Jeffrey Kama, el ministro de Medio Ambiente de Papúa Nueva Guinea en ese momento, expresó su apoyo a la creación de la Conservación de la Cordillera de Torricelli. Área. Esta señal positiva siguió a años de presentar propuesta tras propuesta al gobierno federal.

La última presentación del grupo
Ese mismo año incluyó las firmas de líderes masculinos y femeninos de las 50 comunidades de TCA que apoyan un área de conservación que cubriría 1.850 kilómetros cuadrados (714 millas cuadradas) de tierra. La propuesta también estableció lo que se permitiría y no se permitiría dentro de las fronteras del área. Las aldeas han trabajado para trazar un mapa de áreas de caza, pesca y jardinería, así como lugares que están fuera del alcance de la gente.

Thomas ha observado la designación de otras áreas protegidas en el país en plazos mucho más cortos, por lo que con el apoyo del ministro de Medio Ambiente en 2019, pensó que finalmente había llegado el momento del Área de Conservación de la Cordillera de Torricelli. O eso parecía.

Ese mismo año, sin embargo, Thomas escuchó rumores sobre un camino forestal que atravesaría el área de conservación propuesta. Luego, el primer ministro decidió nombrar a un nuevo ministro de Medio Ambiente como parte de la reorganización de su gabinete en noviembre de 2019, uno que aún no ha ofrecido el mismo apoyo para el Área de Conservación de la Cordillera de Torricelli que su predecesor.

El año siguiente trajo COVID-19, lo que obligó a los Thomas a trasladarse de regreso a Queensland, Australia, y esperar a que pasara la pandemia. Luego, en mayo de 2021, se enteraron de Nick y otros miembros del personal que la construcción de la carretera había comenzado. Hoy, los habitantes de Papúa Nueva Guinea dirigen el día a día de TCA, un motivo de orgullo para Thomas que, según él, demuestra la sostenibilidad de la programación de la organización. Pero eso no ha impedido que Thomas, que no ha podido regresar a Papúa Nueva Guinea, se preocupe por el progreso de la carretera y sus posibles efectos colaterales en el Torricellis.

“Sospecho que el área por la que están atravesando es muy rica en maderas duras, por lo que sacarán tantos árboles como puedan mientras hacen ese camino, como lo hacen en cualquier otro lugar del país”, dijo.

El camino se acerca más
El propósito exacto del camino sigue siendo un misterio en este momento. Los primeros indicios sugirieron que sería utilizado principalmente por madereros, pero han comenzado a circular rumores más recientes de que, de hecho, podría incorporarse a la carretera nacional.

Mongabay hizo repetidos intentos de contactar al gobernador Anthony Wouwou y al representante del parlamento local Joe Sungi. Ninguno respondió a las solicitudes de comentarios o aclaraciones sobre el propósito de la carretera.

“El gobierno está tratando de impulsar el camino para cruzar el área de conservación”, dijo Caleb Bulu, gerente de proyecto de la TCA que ha trabajado con la organización desde 2009. “Pero la gente misma dice que no”.

Bulu dijo que cree que la carretera será parte de la red nacional de carreteras. La información recopilada por TCA indica que se extenderá 53 kilómetros (33 millas) desde Aitape en la costa, a través del área de conservación propuesta y las aldeas de Muku, Winbe, Awang, Nunsi, Weiknt y Yuwil.

Desde el principio, los miembros de las comunidades alrededor de la ruta propuesta han cuestionado su valor, dado que una carretera existente que conecta las montañas con el puerto de Aitape se encuentra a pocos kilómetros al este. Construida a principios de la década de 1990, la carretera Mai-Tadji necesita reparación y los deslizamientos de tierra afectan a los viajeros a través de las secciones de las tierras altas.

“Pero la gente dice, regrese … y mejore ese viejo camino”, dijo Bulu.

Peter Bosip, director ejecutivo de la ONG Center for Environmental Law and Community Rights, con sede en Port Moresby, está trabajando con terratenientes cerca de concesiones madereras en otra parte de las montañas Torricelli. Dijo que abundan los valiosos árboles de madera dura en el rango, como la teca del Pacífico (Intsia bijuga), la fuente de una madera duradera y codiciada conocida como kwila o merbau, particularmente atractiva para las empresas madereras debido a los recientes aumentos en los precios de la madera mercado.

“[S] i el camino es para un propósito nacional, entonces se deben implementar reglas estrictas para que no se lleve a cabo ninguna operación de tala en ningún lugar dentro o cerca de las áreas de la montaña Torricelli”, dijo Bosip en un correo electrónico, agregando que las comunidades deberían haber sido parte de la decisión.

“Quien esté proponiendo construir la carretera hacia las montañas Torricelli primero debe consultar a la población local y obtener su consentimiento antes de construir la carretera”, agregó Bosip.

También dijo que destruiría el hábitat del canguro arbóreo, haciéndose eco de las preocupaciones de Thomas.

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